פרופסור ישראלי שותף לגילויים של 10 כוכבי לכת חדשים

עד 1995 לא היו הוכחות לקיומם של כוכבי לכת מחוץ למערכת השמש ■ פרופ' צבי מזא"ה מאוניברסיטת תל-אביב היה שותף לגילוי כוכב הלכת החיצוני הראשון - וגם לגילוי הנוכחי

10 כוכבי לכת חדשים התגלו סביב שמשות רחוקות, על-ידי חללית CoRoT הצרפתית. הגילוי יוכרז היום (ג') בכנס המוקדש להצגת נתונים שנאספו מן החללית, המתקיים במרסיי שבצרפת.

הישראלי פרופ' צבי מזא"ה מהמחלקה לפיסיקה ואסטרונומיה באוניברסיטת תל-אביב, הוא חבר בצוות החוקרים של החללית, הישראלי היחיד בצוות. מזא"ה היה גם בין המגלים של כוכב הלכת הראשון אי פעם שאותר מחוץ למערכת השמש, בשנת 1995, גילוי שפתח דלת לשדה מחקרי חד ורוגש, כשמאז ועד היום התגלו כ-550 כוכבי לכת נוספים.

בין התגליות של החללית הנוכחית נמצאים כוכבים שונים מאוד מאלה של מערכת השמש שלנו. למשל, כוכב הלכת CoRoT-20b נע מסביב לשמש שלו במחזוריות של 9 ימים ובמסלול אקסצנטרי (מסלול משונה, ללא צורה ברורה), בניגוד לכוכבי הלכת במערכת השמש שלכולם מסלולים מעגליים. הכוכבים CoRoT-24b ו-CoRoT-24, למשל, הם שני כוכבי לכת קטנים יחסית, בגודלו של כוכב הלכת נפטון, הנעים סביב אותה שמש במחזוריות של 5 יום ו-12 יום.

החללית CoRoT תרה אחר שמשות - כוכבים שסביבם חגים כוכבי לכת. הכוכבים הללו הם כה רחוקים שלא ניתן לראותא ת כוכבי הלכת שלהם גם בטלסקופים החלליים העוצמתיים ביותר, אך ניתן לזהות התעמעמות זמנית ומחזורית של עוצמת אור הכוכב, הנובעת מכך שכוכב הלכת חלף על פניו. מדידת מחזור הזמן שבו מקיף כוכב הלכת את הפלנטה, מאפשרת לחוקרים למדוד את הרדיוס שבו מקיף הכוכב את השמש ובאמצעות תצפיות משלימות מן הקרקע ניתן לדעת פחות או יותר את המסה והגודל שלו.

למרות שישראל אינה שותפה במימון בניית הלווין ושיגורו, התקבל מזא"ה כשותף מלא בצוות החללית לאור תרומתו בפיתוח שיטות חדשות לניתוח התצפיות. יחד אתו שותפים בחלק מן הגילויים התלמידים אביב אופיר ולב טל-אור מאוניברסיטת תל אביב.

כוכבי לכת של שמשות רחוקות נחקרים בין היתר כדי לבחון את האפשרות כי ניתן יהיה למצוא עליהם חיים, ואכן כשבוחנים מספר רב מספיק של שמשות שכוכבי לכת מקיפים אותם, סביר שניתן יהיה למצוא בשלב כלשהו גם כוכבי לכת בנמצאים במרחק מן השמש שלו, היוצר תנאי טמפרטורה המתאימים להיווצרות חיים. עם זאת, רחוק מאוד היום שבו ניתן יהיה לבחון את הכוכבים הללו מקרוב - את ההרכב, האטמוספרה וכמובן את האוכלוסייה שלהם, שכן הם רחוקים עשרות אלפי שנות טיסה מאיתנו בחלליות הקיימות.

צרו איתנו קשר *5988